Les patients végétatifs montrent une conscience pendant les scans

Les patients végétatifs montrent une conscience pendant les scans

« Les patients végétatifs peuvent être plus conscients du monde que nous le pensons », rapporte The Independent. Des électrodes ont détecté ce qui a été décrit comme des réseaux «bien préservés» d’activité cérébrale chez des patients dans un état végétatif.

Un état végétatif est quand une personne est éveillée et peut avoir quelques réflexes moteurs de base, mais aucun signe de conscience. C’est l’un d’un groupe de conditions connues comme des troubles de la conscience et se développe souvent après une blessure grave à la tête.

Cette étude a effectué des examens d’électroencéphalogramme (EEG) pour étudier les signaux électriques et les connexions dans le cerveau de 32 personnes atteintes de troubles de la conscience, en les comparant à 26 adultes en bonne santé.

Les chercheurs ont démontré que les réseaux de connexions électriques censés favoriser la conscience sont altérés chez les personnes souffrant de troubles de la conscience. Ils ont également constaté que la qualité des connexions cérébrales des personnes correspond à leur niveau de conscience.

Le plus intéressant, ils ont également constaté qu’un petit nombre de personnes dans un état végétatif peut avoir une conscience plus consciente qu’il n’y paraît.

Quatre personnes dans cet état ont montré des signes de «conscience cachée» – ils ont démontré l’activité cérébrale sur les IRM fonctionnels lorsqu’on leur a demandé d’imaginer jouer au tennis (dans les cercles neurologiques, cela s’appelle le test de tennis).

Lorsque l’on regarde les résultats de l’EEG, les chercheurs ont trouvé que certaines connexions cérébrales qui soutiennent la conscience chez des adultes en bonne santé étaient également bien conservées chez ces personnes.

Les chercheurs suggèrent que ces résultats pourraient aider à améliorer les évaluations cliniques dans le futur, ainsi qu’à aider à identifier les personnes qui peuvent encore avoir un certain niveau de conscience, bien qu’elles ne soient pas capables de le démontrer.

D’où vient l’histoire?

L’étude a été menée par des chercheurs de l’Université de Cambridge, de l’Université de Californie, de l’Université de Western Ontario et de l’Université Diego Portales, au Chili.

Le financement a été fourni par diverses sources, y compris le Wellcome Trust, le UK Medical Research Council et le National Institute for Health Research.

Il a été publié dans le journal à comité de lecture, PLOS Computational Biology, qui est en libre accès, de sorte que l’étude est disponible en ligne gratuitement.

The Independent et BBC News ont rapporté l’étude avec précision. Cependant, alors que le titre du Daily Express, «Parler aux patients en état végétatif peut aider au rétablissement», peut être bien intentionné, mais il n’a pas de fondement solide.

Bien que l’étude ait trouvé qu’un petit nombre de personnes dans un état végétatif semblait avoir une certaine conscience, bien que cela ne soit pas apparent, elle n’a pas regardé leur activité cérébrale en réponse aux amis et à la famille qui leur parlaient. Et il n’a certainement pas examiné si cela peut ou non les aider à récupérer.

De quel type de recherche s’aggissait-t-il?

Il s’agissait d’une étude cas-témoin qui a examiné les signaux électriques provenant du cerveau de personnes atteintes de troubles de la conscience, et les a comparés à des témoins sains normaux.

Il y a trois conditions qui tombent généralement dans ce qu’on appelle des troubles de la conscience, qui se produisent généralement après une lésion cérébrale grave.

Un état de conscience minimale est celui où la personne a très peu de conscience, mais démontre une réponse variable ou une conscience de son environnement.

Un état végétatif est la condition intermédiaire, où la personne n’a aucune conscience environnementale du tout, mais elle montre encore un cycle sommeil-éveil et des réponses réflexives (comme la douleur ou le son).

Une personne dans le coma est inconsciente, sans aucune conscience, ne répond pas à son environnement et n’a pas de cycle sommeil-éveil ni de réflexes normaux.

Cette étude visait à mieux comprendre les réseaux cérébraux distinctifs qui caractérisent les différents troubles de la conscience.

Qu’est-ce que la recherche implique?

Cette étude a pris des enregistrements EEG au chevet des signaux électriques provenant du cerveau de 32 personnes atteintes de troubles de la conscience, ainsi que de 26 témoins sains.

Ils ont examiné l’amplitude des oscillations et ont ensuite examiné la structure des réseaux cérébraux reliés par ces oscillations.

Les chercheurs ont ensuite comparé les schémas électriques et les connexions entre les personnes atteintes de troubles de la conscience et les témoins sains.

Ils ont également examiné quelles anomalies de signalisation sont présentes chez les personnes atteintes de troubles de la conscience, dans quelle mesure ces modèles sont cohérents entre les patients, et comment les modèles sont corrélés avec le niveau de réponse comportementale présente.

Quels ont été les résultats de base?

Les résultats de cette étude sont assez complexes, rapportant les différences complexes dans les réseaux cérébraux et la connectivité entre les personnes atteintes de troubles de la conscience et les contrôles sains.

En général, les chercheurs ont trouvé des différences distinctes chez les personnes ayant des troubles de la conscience par rapport aux témoins en bonne santé.

Ils ont également trouvé que la qualité des réseaux de signalisation chez les personnes souffrant de troubles de la conscience était corrélée avec le degré de réponse comportementale qu’ils démontraient.

Parmi les personnes en état végétatif – qui, par définition, n’ont pas de réponse comportementale – quatre sur 13 ont manifestement montré des signes d’activité cérébrale lorsqu’on leur a demandé d’imaginer jouer au tennis tout en faisant scanner leur cerveau par IRM fonctionnelle.

En regardant les EEG de ce petit nombre de patients végétatifs avec quelques signes de «conscience cachée», les chercheurs ont trouvé qu’ils avaient des réseaux de signalisation bien conservés similaires à ceux des adultes en bonne santé.

Comment les chercheurs ont-ils interprété les résultats?

Les chercheurs ont conclu que leurs résultats «éclairent la compréhension actuelle des troubles de la conscience en mettant en évidence les réseaux cérébraux distinctifs qui les caractérisent».

Ils disent que les tests dans une minorité de personnes dans un état végétatif indiquent des voies de signalisation qui pourraient soutenir la fonction mentale et la conscience, bien que ces personnes aient une déficience comportementale profonde.

Conclusion

Cette étude a effectué des examens EEG pour étudier les signaux électriques et les connexions dans le cerveau de 32 personnes atteintes de troubles de la conscience, en les comparant à 26 adultes en bonne santé.

Les chercheurs ont démontré le réseau de connexions électriques qui favorisent la prise de conscience, et comment ces connexions sont altérées chez les personnes atteintes de troubles de la conscience. Ils ont également constaté que la qualité des connexions cérébrales des personnes correspond à leur niveau de conscience.

De plus d’intérêt, ils ont trouvé qu’un petit nombre de personnes dans un état végétatif peut avoir une conscience plus consciente qu’il n’y paraît.

Un état végétatif est caractérisé par une personne qui maintient des réflexes spontanés, tels que la douleur ou le son, et qui a un cycle sommeil-éveil normal, mais elle ne peut pas démontrer des réponses comportementales ou une conscience consciente de son environnement.

Mais dans cette étude, quatre personnes dans cet état ont été trouvées pour montrer quelques signes de conscience cachée – elles ont démontré l’activité cérébrale sur une analyse IRM fonctionnelle lorsqu’on leur a demandé d’imaginer jouer au tennis.

En regardant leurs EEG, les chercheurs ont trouvé que certaines connexions cérébrales qui soutiennent la conscience chez des adultes en bonne santé étaient également bien conservées chez ces personnes.

Les chercheurs suggèrent que les connexions distinctes du réseau cérébral observées chez les personnes atteintes de troubles de la conscience qu’elles ont identifiées dans cette étude pourraient aider à améliorer les évaluations cliniques dans le futur.

Cette information peut également aider à identifier les personnes qui peuvent encore avoir un certain niveau de conscience, bien qu’elles ne soient pas capables de le démontrer.

D’autres recherches s’appuyant sur ces résultats sont attendues. En dépit du rapport contraire d’un journal, les résultats de cette étude ne vont pas soudainement conduire à de nouveaux traitements pour les troubles de la conscience – du moins à court terme. Mais en apprendre davantage sur la relation entre les activités cérébrales et les niveaux de conscience est toujours précieux.

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