Decline and all

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Le rôle joué par l’épidémie dans l’histoire est si évident pour nous qu’il est étrange que quelqu’un, et encore moins le plus grand érudit de son âge (et l’un des plus grands de tous les âges), Edward Gibbon, aurait dû l’ignorer. Dans le célèbre chapitre 15 de son Histoire du déclin et de la chute de l’Empire romain, le Gibbon sceptique et ironique demande ce qui explique la montée du christianisme: Pour cette enquête, une réponse évidente mais insatisfaisante peut être revenu; que c’était dû à la preuve convaincante de la doctrine elle-même. Mais comme la vérité et la raison trouvent rarement un accueil si favorable dans le monde, et que la sagesse de la Providence condescend fréquemment à utiliser les passions du cœur humain et les circonstances générales de l’humanité comme instruments pour accomplir son dessein, nous pouvons être encore mais, en devenant soumis, on pouvait demander, non pas quels étaient les premiers, mais quelles étaient les causes secondaires de la croissance rapide de l’église chrétienne? »Gibbon continue à énumérer les cinq causes, comme il les voit. Ce sont le zèle inflexible des chrétiens, la doctrine de la vie future, les pouvoirs miraculeux attribués à l’église primitive, la morale pure et austère des chrétiens, l’union et la discipline de la république chrétienne. Gibbon ne mentionne la maladie qu’une seule fois, connexion avec la doctrine de la vie future. Il dit: Une série régulière a été préparée de tous les maux moraux et physiques qui peuvent affliger une nation florissante; la discorde intestine et l’invasion des barbares les plus féroces; la peste et la famine, les comètes et les éclipses, les tremblements de terre et les inondations.Et c’est tout: la peste est mise au niveau de l’apparition des comètes qui provoquent la peur superstitieuse.La population de Rome, cependant, a diminué de 1 million à 60 000 entre 150 et 530, en grande partie à la suite d’une maladie épidémique. Dans le siècle et demi après 250, la population de l’empire dans son ensemble a diminué de moitié, pour la même raison. Dans un brillant livre intitulé Plagues, Priests and Demons (Cambridge University Press, 2005), Daniel Reff tire un parallèle entre l’évangélisation de l’ancien et du nouveau monde. L’effondrement démographique en Europe au moment de l’adoption du christianisme a été reflété par l’effondrement démographique en Méso-Amérique et au Pérou avec l’arrivée des Espagnols et les maladies qu’ils ont apporté avec eux. Dans ce dernier cas, bien sûr, les Espagnols ne sont pas morts des épidémies de maladies auxquelles ils étaient déjà immunisés, mais qui ont réduit la population de Mésoamérique de 90% en cent ans: les Indiens ne peuvent guère s’en apercevoir et avoir réfléchi à sa signification.Selon le professeur Reff, les vieilles croyances dans les dieux païens n’avaient aucune explication pour les épidémies catastrophiques, aucune façon de les expliquer ou de leur donner un sens. De plus, l’église offrait une nouvelle famille à ceux dont les familles avaient été décimées par la maladie. Ainsi, les épidémies étaient les évangélisateurs les plus puissants de tous, un facteur que le gibbon merveilleusement perspicace (sans doute utilisé pour les très hauts taux de mortalité de sa propre société) a été négligé. L’origine psychologique d’une croyance ne détermine pas sa vérité ou sa fausseté, bien sûr. De plus, un croyant pourrait parfaitement accepter la thèse du professeur Reffen en attribuant les épidémies elles-mêmes à l’œuvre mystérieuse de la Providence. Le sceptique, bien sûr, n’en aurait rien. Aucune preuve ne permet de décider du problème pour l’une ou l’autre des deux manières.

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